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Las investigaciones posteriores de la tragedia absolvieron al capitán de cualquier culpa

Difícilmente podría ser juzgado por el homicidio de quince mil almas cuando no puede presentar su propia defensa. Y entonces, ¿quién es exactamente este hombre en torno al que giran tantas incógnitas?

 

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Redacción Barcelona
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Existen dos elementos conmemorativos del capitán Edward J Smith. El primero es una placa de latón que se encuentra en el Ayuntamiento de Hanley junto con un retrato suyo. El otro es una estatua que ha sido colocada en la ciudad de Lichfield, en South Staffordshire, a unos 64 km de su lugar de nacimiento. Tuvo una hija, Helen Melville, conocida como Mel, que falleció en 1973.


Barcelona .- Uno de los asuntos más debatidos encuanto al destino del RMS Titanic es si el capitán EJ Smith fue culpable al llevar el barco a un campo de hielo mientras navegaba demasiado rápido teniendo en cuenta las condiciones existentes.

Las investigaciones posteriores de la tragedia absolvieron al capitán de cualquier culpa, pero la historia se ha encargado de crear una imagen menos favorable de EJ. ¿Pudo haber actuado más rápido? ¿Debería haber trazado un rumbo más seguro a través del hielo? ¿Estuvo realmente al mando del barco como oficial del buque insignia White Star o fue una simple figura decorativa rodeado de gente rica y famosa y en espera de la jubilación?

Todas las preguntas planteadas parecen injustas teniendo en cuenta que el capitán del Titanic no ha podido defenderse en ningún foro o debate. Difícilmente podría ser juzgado por el homicidio de quince mil almas cuando no puede presentar su propia defensa. Y entonces, ¿quién es exactamente este hombre en torno al que giran tantas incógnitas?

Edward J (Ted) Smith nació en la ciudad de Hanley, perteneciente al área industrial alfarera Staffordshire Potteries que ahora forma parte de Stoke on Trent. No fue un chico estudioso y, en lugar de seguir la profesión de su padre como alfarero, eligió una vida en alta mar. Desde los 13 años hizo prácticas como aprendiz con Gibson and Company en Liverpool.

En 1880 se unió a las filas de los oficiales júnior del White Star y siete años más tarde se puso al mando de un buque por primera vez. La historia recoge sus primeros percances con los barcos Republic y Coptic del White Star, que encallaron en el puerto de Nueva York y Río de Janeiro, respectivamente.

Después de un período como comandante en la Guerra Anglo-Bóer, retomó sus funciones en el White Star al mando del Majestic, Baltic y Adriatic. Cuando el barco hermano del Titanic, el RMS Olympic, comenzó su servicio en el verano de 1911, EJ estaba de nuevo al mando.

Se especula con la idea de si la travesía del Titanic estaba programada para ser la última del capitán Smith antes de su jubilación. Algunas versiones afirman que se esperaba que se hiciera cargo del Britannic, hermano menor del Titanic, cuando fuera puesto a punto.

Otros sostienen que, con 62 años, había cumplido su servicio como capitán y que el Titanic habría sido la cúspide de su trayectoria profesional para después retomar su vida familiar en Southampton. Los testimonios del White Star no aportan respuestas ni dan pista alguna sobre quién habría de suceder al capitán Smith en el mando del Titanic si éste se iba a retirar.

De igual modo, existen diferentes opiniones sobre la actuación del capitán Smith como jefe de los oficiales durante el viaje inaugural del Titanic. Existen dudas de si una de las funciones que desempeñaba el capitán a bordo de un buque insignia sería la de entretener a los pasajeros más ricos y famosos con la esperanza de repetir el negocio. La noche de la colisión EJ estaba cenando en una fiesta ofrecida por los Wideners, la familia de Filadelfia estrechamente vinculada al banco que había financiado al Titanic.

De igual modo, estuvieron presentes John B Thayer y su señora, también de Filadelfia, el mayor Archie Butt, quien fuera asesor del presidente estadounidense Taft, Clarence Moore, amiga de Archie Butt, y William Carter y su mujer, también de Pensilvania. Una vez terminada la cena, el capitán Smith regresó al puente para acompañar a sus oficiales con la guardia.

Mientras parecía que EJ se codeaba con ricos y famosos, éste era legalmente responsable del barco, con independencia del oficial que estuviera a cargo en un momento determinado, y parece increíble que un capitán con tanta experiencia se hubiera apartado y "bordeado" su ruta a través del Atlántico.

Edward J (Ted) Smith nació en la ciudad de Hanley, perteneciente al área industrial alfarera Staffordshire Potteries que ahora forma parte de Stoke on Trent. No fue un chico estudioso y, en lugar de seguir la profesión de su padre como alfarero, eligió una vida en alta mar. Desde los 13 años hizo prácticas como aprendiz con Gibson and Company en Liverpool.

 
Lo que más se le critica en los libros de historia es lo mucho que tardó en evaluar la grave situación después de que colisionara el barco, y en dar la orden de sacar los botes salvavidas y abandonar el barco. Durante ese tiempo, estuvo esperando una valoración más completa del daño por parte del diseñador jefe y director ejecutivo de Harland and Wolff, Thomas Andrews. Mientras el control y mando del procedimiento de evacuación no parece que fuera el adecuado, ¿se trataría entonces de un error del capitán o de los mismos procedimientos que no se habían ensayado lo bastante o no eran lo suficientemente conocidos tanto por los pasajeros como por la tripulación?

Las últimas veces que se vio al capitán Smith en los momentos finales de vida del Titanic, fue nadando para dejar a un bebé en un bote salvavidas o erguido en el puente, preparado para desempeñar su trabajo y hundirse con el barco. Ésta es la imagen icónica que ha quedado de Edward Smith. Ha sido retratado en películas por Laurence Naismith, George C Scott y Bernard Hill.

Existen dos elementos conmemorativos del capitán Edward J Smith. El primero es una placa de latón que se encuentra en el Ayuntamiento de Hanley junto con un retrato suyo. El otro es una estatua que ha sido colocada en la ciudad de Lichfield, en South Staffordshire, a unos 64 km de su lugar de nacimiento. Tuvo una hija, Helen Melville, conocida como Mel, que falleció en 1973.

 

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